ניק קלאת'יס ויובל זוסמן, getty images

משחק של עונה: מכבי תל אביב ופנאתינייקוס בקרב על כל הקופה

בהיעדרו של קיין, זוסמן יקבל את אחת ממשימות השמירה הקשות שיש, וינסה לעצור את קלאת'ס – שמשחק חלש שלו ימחק כמעט סופית את סיכויי קבוצתו להגיע להצלבה • כדור מהצד

מכבי תל אביב תארח הערב (חמישי) את פנאתינייקוס היוונית לקרב בין שני מועדונים גדולים שלא מצליחים להרשים ביורוליג בשנים האחרונות. בעוד מצב הצהובים השתפר בזמן האחרון והצליח להצית זיק של תקווה בלב אוהדיה, הירוקים ממשיכים להידרדר. לאחר שש שנים רצופות שבהן הגיעו להצלבה אך לא הצליחו להעפיל לפיינל פור, כעת נראה שהיוונים על סף הדחה כבר בתום שלב הבתים. למעשה, בהתחשב בעובדה שבמשחק הקודם בין השתיים ניצחה פנא בחמש נקודות, הפסד בהפרש גדול יותר יפתח פער של שני משחקים לטובת מכבי, ולאור הלו"ז הקשה שנותר ליוונים, זה עלול להיות המסמר האחרון עבורם.

מנגד, ניצחון של היוונים יציב אותם במרחק שני משחקים מעל אלופת ישראל, ולאור ההנחה שיש שני מקומות שעדיין פתוחים בקרב על ההצלבה, מדובר במכה אנושה עבור מכבי. כדי להתמודד על העלייה לשלב הבא, יצטרכו הצהובים ככל הנראה לפחות 15 ניצחונות. זאת, למרות שבמקרים מסוימים יהיה ניתן להעפיל גם עם 14 משחקים בלבד שבהם יגברו הצהובים על היריבות, וגם מקרה ש-16 ניצחונות לא מספיקים להעפלה, כבר התרחש בעבר. בהנחה כזו, מכבי תצטרך לנצח לפחות שבעה וייתכן שמונה מתוך 11 המשחקים שנותרו.

 
 
 
  מאמן מכבי תל אביב בכדורסל, יאניס ספרופולוס
 

מאמן מכבי תל אביב בכדורסל, יאניס ספרופולוס (רויטרס)

מלבד המשחק הערב, למכבי נותר עוד להתמודד עם כל הקבוצות שנאבקות איתה על מקומות 8-7 - באסקוניה בשבוע הבא, ובהמשך מילאנו ובאיירן (שלושת המשחקים בחוץ), וז'לגיריס בבית. הפסד באחד המשחקים האלה יסגור ככל הנראה מקום נוסף שמוביל להצלבה, ולאור ההנחה שבמקרה הטוב מכבי תרשום רק הפסד אחד בחוץ, מצב שבו תצא גם הערב עם ידה על התחתונה - פשוט לא בא בחשבון.

במוקד המשחק נגד פנא, צפוי לעמוד מאצ' אפ מעניין ביותר בין ניק קלאת'ס, כוכב היוונים ואחד השחקנים הטובים והיקרים באירופה, ליובל זוסמן – שקיבע את מעמדו כעוגן הגנתי בקבוצה. לאור פציעתם של קית' לנגפורד וניקוס פאפאס מצד אחד ושל דיאנדרה קיין מצד שני, נראה שהיכולת של זוסמן לשמור את קלאת'ס תהיה המפתח העיקרי לזהות המנצחת. משחק חלש של מספר 33 תציב את קבוצתו במקום בעייתי מאוד, ואילו ערב טוב שלו יפחית משמעותית את סיכויי מכבי לנצח.

 ניק קלאת'ס, שחקנה של קבוצת פנאתינייקוס
 

ניק קלאת'ס, שחקנה של קבוצת פנאתינייקוס (getty images)

הכוכב היווני משחק 30 דקות לערב, שלישי במפעל כולו, ומחלק שמונה אסיסטים למשחק – ראשון ביורוליג ושווה לחצי מהכמות הקבוצתית הכוללת. קלאת'ס גם שומר מעולה, חוטף 1.7 פעמים בערב (שני בליגה), ובאופן כללי הוא המנהיג הבלתי מעורר ועמוד התמך העיקרי של הקבוצה. נקודת החולשה שלו היא דווקא הקליעה, ולמרות שגם בקטגוריה הזו הוא מוליך את הקבוצה עם 11.2 נקודות בממוצע, הוא עושה זאת באחוזים רעים. חוץ ממנו, בשל הפציעות, הגארד החדש שון קילפטריק יקבל דקות רבות, וגם לוקאס לקאביצ'יוס יצטרך לשאת בנטל הובלת הכדור.

מלבד הצורך להוציא מידי קלאת'ס את הכדור, מכבי תל אביב חייבת להמשיך את השיפור בריבאונד, ולנצל את היתרון שלה מתחת לסלים. טיוס, בלאק ואובראיינט צפויים לפגוש בצבע את דשון תומאס, שיקווה לנקום באקסית למרות עונה בינונית שבה הוא קולע שמונה נקודות למשחק, וכן שחקן נוסף ששיחק במדים הצהובים בעבר – סטפון לאזמה. את הקו האחורי של היוונים מוביל ג'יימס גיסט היעיל, שנעזר בת'נאסיס אנטטקומפו, (אחיו של כוכב מילווקי), שנחשב לפוטנציאל בלתי ממומש.

במשחק הערב, כאמור, גם ההפרש ישחק תפקיד חשוב, כאשר אלופת ישראל תנסה למחוק את ההפסד בחמש הנקודות במשחק הקודם. לפני שבועיים, פנא חטפה ממכבי את התואר המפוקפק "קבוצת העונשין הגרועה ביותר", ולא מופרך שהקרב הזה, באופן אירוני משהו, יוכרע דווקא מהקו. אם התרחיש הזה אכן יתממש, הצהובים יכולים לשאוב עידוד מכך שבשבועות האחרונים חל שיפור קל ביכולת שלה מהטווח הזה, ואם פארגו יקבל דקות, היא תוכל לסמוך עליו ברגעי ההכרעה.