יניב קטן מבקיע באולד טראפורד בספטמבר 2002 , גטי אימג'ס/אימג'בנק

"הגשמת חלום": המסע ההיסטורי של מכבי חיפה בליגת האלופות

באוגוסט 2002, הפכו הירוקים מהכרמל לקבוצה הישראלית הראשונה שהעפילה למפעל הכדורגל היוקרתי באירופה. יניב קטן ואבישי ז'אנו, מסמלי המסע, נזכרים: "הרגע המרגש בקריירה"

צופי הכדורגל הישראליים נאלצו במשך שנים לראות את הכוכבים העולמיים מבעד למסך. מלבד העפלה היסטורית ויחידה למונדיאל במקסיקו 1970, נבחרת ישראל לא השתתפה מעולם באליפות אירופה והמועדונים, להוציא מספר רגעי קסם בודדים, לא נחלו הצלחה בזירה האירופית. המפנה הגיע בשנת 2002, כשמכבי חיפה הצליחה לעבור את מוקדמות ליגת האלופות ולהירשם בספרי ההיסטוריה כקבוצה הישראלית הראשונה שמעפילה לשלב הבתים של המפעל.

עשר שנים קודם לכן, בעונת 1992/93, החלו להשתתף הקבוצות הישראליות במפעלים האירופים. עם זאת, אף אחת מהקבוצות לא הצליחה להיכנס למועדון הקבוצות הטובות באירופה. הקבוצה הירוקה מהכרמל, שזכתה בשתי אליפויות רצופות, הגיעה למשחק המכריע מול סגנית אלופת אוסטריה שטורם גראץ והצליחה לנצח 3:5 בסיכום שני המשחקים. הניצחון הכניס את חיפה להגרלה הראשית וקבע היסטוריה.

וואליד באדיר, אלון חרזי וריימונדס ז'וטאוטאס חוגגים העפלה לליגת האלופות

וואליד באדיר, אלון חרזי וריימונדס ז'וטאוטאס חוגגים העפלה לליגת האלופות (רויטרס )

 

האלופה הישראלית הוגרלה יחד עם מנצ'סטר יונייטד האנגלית, קבוצת הכוכבים של המאמן האגדי אלכס פרגוסון; באייר לברקוזן הגרמנית, שהעפילה לגמר ליגת האלופות עונה קודם לכן; ואולימפיאקוס, אלופת יוון. ז'אנו סיפר על תחושותיו אחרי ההגרלה: "עצם ההשתתפות במפעל היא הגשת חלום, אבל העובדה שקיבלנו בהגרלה אימפריה כמו מנצ'סטר יונייטד הפכה את הקמפיין למשהו מיוחד במינו", נזכר. עוד סיפר: "כשהייתי במנהרה לפני העלייה לאולד טראפורד, צבטתי את עצמי. עד לפני כמה ימים ראיתי את השחקנים האלה בטלוויזיה, ועכשיו אני עומד לשחק מולם".

"ההעפלה לליגת האלופות היא חוויה מדהימה ושונה מכל דבר שהכרתי, כולל זכייה באליפויות ובגביעים", מספר לחדשות עשר יניב קטן, מגיבורי ההעפלה, ואבישי ז'אנו, אחד מסמלי הירוקים, נזכר בסיום המשחק: "בדקות האחרונות עד לשריקת הסיום לא הפסקתי לבכות. עד אותו יום בחיים לא קרה לי שרצתי ושיחקתי, ובמקביל בכיתי".

 

האוהדים הישראלים קיוו לראות את הכוכבים הגדולים נוחתים בישראל, אך המצב הבטחוני הבעייתי נוכח פיגועי האינתיפאדה השנייה הוביל את אופ"א (ארגון הכדורגל האירופי) לאסור על מכבי חיפה לארח את משחקיה בישראל מחשש לבטיחות הקבוצות. בעקבות ההחלטה נאלצו הירוקים להעביר את משחקיהם הביתיים לקפריסין השכנה. למרות אובדן הביתיות, אלפי אוהדים ישראליים נסעו עם הקבוצה ועזרו לה להרגיש בבית. קטן אמר כי "אמנם השגנו תוצאות טובות בקפריסין, אבל כולנו התאכזבנו שלא יכולנו לשחק מול הקהל הביתי". גם ז'אנו ציין את העניין כדבר שהעיב על הקמפיין: "אם המשחקים היו נערכים בארץ, כל הישראלים, גם מי שלא אוהד את הקבוצה, יכול היה להנות מהחוויה". עם זאת, הוא סיפר: "אלפי האוהדים שהגיעו לקפריסין נתנו לנו תחושה ביתית".

 האוהדים הירוקים נאלצו לנדוד לקפריסין בזמן הקמפיין
 

האוהדים הירוקים נאלצו לנדוד לקפריסין בזמן הקמפיין( אתר מכבי חיפה -ראובן כהן)

 

ההגרלה קבעה שמשחקה הראשון של חיפה ייערך ב-18 בספטמבר מול מנצ'סטר יונייטד באולד טראפורד, אחד האצטדיונים המרשימים בעולם. הפתיחה של הירוקים הייתה מעבר לכל דמיון, כשיניב קטן הדהים את יושבי "תיאטרון החלומות" והבקיע כבר אחרי 8 דקות לשערו של פביאן בארטז הצרפתי. עם זאת, היתרון של החיפאים לא החזיק מעמד והמכונה המשומנת של פרגוסון ניצחה 2:5.

"להיות השחקן הראשון שמבקיע בליגת האלופות עבור קבוצה ישראלית, שהיא גם הקבוצה שבה גדלתי, היה הרגע המרגש ביותר בקריירה שלי", אומר קטן, "עד היום אני חש גאווה כשאני מראה לילדים שלי את השער". עוד הוסיף כי "כשהייתי קטן לא חלמתי להבקיע באולד טראפורד, אלא רק רציתי להיות שחקן בבוגרים של מכבי חיפה, אך כמובן שאין מאושר ממני שזה קרה".

יניב קטן מבקיע את השער הראשון של קבוצה ישראלית בליגת האלופות

במשחקה השני פגשה האלופה הישראלית את אולימפיאקוס. איגביני יעקובו, שלא שותף במשחק הראשון, שב מהרחקה וכבש שלושער. היוונים נותרו המומים וראו את הירוקים מנצחים 0:3 ומשיגים את הנקודות הראשונות במפעל. ההמשך היה פחות מזהיר עבור הקבוצה של יצחק שום שהפסידה בשני המשחקים הבאים לבאייר לברקוזן. בעקבות ההפסדים חיפה איבדה את האפשרות להעפיל לשמינית הגמר, אך המשימה העיקרית שנותרה לקבוצה הייתה לגבור על אולימפיאקוס במאבק על המקום השלישי, המוביל לגביע אופ"א, המפעל השני בחשיבותו ביבשת.

המשחק החמישי היה רגע השיא של הקמפיין האירופי. מכבי חיפה אירחה את מנצ'סטר יונייטד, שהבטיחה כבר את עלייתה לשמינית הגמר. השדים האדומים הגיעו למשחק בהרכב חסר, כשהכוכבים פול סקולס, ריו פרדיננד ופיל נוויל נשארו בבריטניה. הירוקים ניצלו את המצב בצורה מושלמת והשכיחו את שני ההפסדים ללברקוזן. כמו במשחק הקודם מול האנגלים, גם הפעם יניב קטן הבקיע ראשון. את השער השני הבקיע הליטאי, ריימונדס ז'וטאוטאס. איגיבני יעקובו הבקיע את השער השלישי וקבע את תוצאת המשחק. הירוקים הביסו את אחת הקבוצות הטובה באירופה, במה שנחשב עד היום כאחד הניצחונות הגדולים ביותר של קבוצה ישראלית באירופה.

הניצחון ההיסטורי של מכבי חיפה על מנצ'סטר יונייטד

הקמפיין של הירוקים נחתם במשחק על כל הקופה מול אולימפיאקוס. היוונים ידעו שכדי לסיים במקום השלישי ולהמשיך לגביע אופ"א הם חייבים לנצח בהפרש של 4 שערים, אך מהר מאוד הבינה הקבוצה מפיראוס כי המשימה לא תושג. חיפה עלתה ליתרון כפול כבר בדקה ה-10 משערים של וואליד באדיר ואיגביני יעקובו, היוונים הצליחו לצמק, אך יניב קטן הוריד את הקבוצות למחצית בתוצאה 1:3. עד תום המשחק הצליחה אולימפיאקוס להשוות, אך חיפה הצליחה לתפוס את המקום השלישי בבית ולהמשיך לגביע אופ"א. קטן סיכם את הקמפיין: "היינו קבוצה מדהימה, נוצר תלכיד טוב ומשפחתי בין שחקני הבית לבין השחקנים הזרים המצוינים". ז'אנו הסכים אף הוא עם הקביעה "מלבד היכולת האדירה של השחקנים, אי אפשר להתעלם מחדר ההלבשה המגובש והמשפחתי שנתן רוח גבית", אמר.   

למרות הקמפיין המוצלח בליגת האלופות, המשך העונה היה פחות זוהר עבור הירוקים. זה התחיל עם הדחה עגומה מגביע אופ"א לאחר הפסד כפול לקבוצה היוונית א.א.ק אתונה, אך ההמשך היה עוד פחות טוב. חיפה, שזכתה באליפות בשתי העונות הקודמות, הפסידה את התואר במחזור הסיום למכבי תל-אביב. למרות זאת, הקבוצה של יצחק שום תיזכר תמיד כמי ששברה את תקרת הזכוכית ופתחה את הסכר לקבוצות ישראליות נוספות במפעל היוקרתי ביבשת. מאז ההעפלה ההיסטורית הליגה הישראלית רשמה ארבע השתתפויות נוספות בליגת האלופות, כשגם הירוקים זכו להעפיל פעם נוספת, בעונת 2009/10.

מכבי חיפה במשחק ליגת האלופות נגד באייר לברקוזן

מכבי חיפה במשחק ליגת האלופות נגד באייר לברקוזן. היו ימים (גטי אימג'ס/אימג'בנק)

 

כיום ההצלחה של חיפה בזירה האירופית (או אפילו הישראלית) נראית כמו עבר רחוק מאוד. המועדון, שהיה שייך באופן קבוע לצמרת הגבוהה, נמצא בשפל חסר תקדים. הירוקים זכו באליפות בפעם האחרונה לפני שבע עונות ומאז הם לא מצליחים לעמוד בקצב של מכבי תל אביב והפועל באר שבע, שהשתלטו לחלוטין על הכדורגל הישראלי.

תחלופת המאמנים בכרמל שוברת שיאים, ובכל עונה עומדים על הקווים בכפר גלים לפחות שני מאמנים. העונה קבע המועדון שיא שלילי, לאחר שלא הצליח להעפיל לפלייאוף העליון, ולראשונה מזה שלושה עשורים תסיים הקבוצה בחלק התחתון של הטבלה. ליגת האלופות, והרגע הקסום ההוא באולד טראפורד, מעולם לא נראו רחוקים יותר.